Plantas medicinales: Achiote


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Achiote

"Póngase las semillas de achiote a cocer en agua hasta que ésta hierva, déjese reposar la mezcla dos días moviéndola de vez en cuando, fíltrese el líquido y déjese reposar de nuevo hasta que el sedimento se asiente." Ésta es la receta tradicional para obtener la pasta rojiza y suave de achiote, que sirve para colorear guisos, tamales, quesos y otros alimentos.

Pero las aplicaciones de este tinte natural que se obtiene de un arbusto nativo de las
regiones intertropicales de América, no se limitan a la cocina; el achiote se emplea también en el hogar para teñir lana, algodón y seda, como cosmético (para pintarse labios y mejillas) y como remedio contra la disentería y la inflamación del tubo digestivo.

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La pasta, disuelta en aceite, se aplica a las quemaduras, y con las hojas de la planta maceradas en agua se obtiene una sustancia gomosa a la que los legos atribuyen propiedades diuréticas, purgantes y antiblenorrágicas (para combatir la gonorrea).

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Se dice que los guerreros prehispánicos se pintaban el cuerpo con achiote, no solo por ostentación o para amedrentar al enemigo, sino para librarse de los mosquitos, que al parecer repele esta sustancia. Todavía hoy, los indígenas de algunos pueblos colombianos se embadurnan las piernas con una mezcla de achiote y resina y luego se pegan el vello de diversas semillas para hacerse una especie de medias protectoras.

Ficha Técnica

Hábitat: Se cultiva en muchas zonas cálidas del país; crece silvestre entre la vegetación secundaria derivada del bosque tropical perennifolio.

Distribución geográfica: todos los estados del sureste, hasta Veracruz por el oriente y hasta Nayarit y Sinaloa por el occidente.

Identificación: árbol o arbusto de 3 a 10 metros de altura. Hojas alternas, enteras, en forma de corazón y terminadas en punta, hasta de 20 cm de longitud, con bordes lisos y largos peciolos. Las inflorescencias son corimbos con hermosas flores color rosa, de 6 o 7 cm de diámetro. El fruto, capsular, de unos 5 cm de largo, primero rojo y después café rojizo, está erizado de pelos; se abre en dos valvas. Las semillas, casi triangulares, comprimidas, están rodeadas por un tegumento carnoso de color rojo anaranjado. Florece en noviembre.

Usos: las propiedades medicinales del achiote han sido poco estudiadas, pero está comprobado que tanto la materia colorante como el aceite esencial y la goma de hojas y semillas son totalmente inofensivos.



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